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Astronomie : La NASA prépare sa future mission spatiale LUCY depuis le Sénégal
02/10/2020
Astronomie : La NASA prépare sa future mission spatiale LUCY depuis le Sénégal


Du 20 au 24 Septembre 2020, le Sénégal a abrité une importante mission de la NASA placée sous la Coordination de l’astronome sénégalais Maram Kairé, président de l’Association Sénégalaise pour la Promotion de l’Astronomie (ASPA), pour l’observation d’une occultation stellaire (passage d’un astéroïde devant une étoile), informe un communiqué. « Ce phénomène astronomique assez rare et exceptionnel devait se produire dans la nuit du 23 au 24 Septembre, à 3h03mn UTC et dure moins de deux secondes », souligne le document.

Parrainée par la NASA et confiée intégralement à l’ASPA par Marc Buie (Southwest Research Institute, SwRI / NASA), cette observation a mobilisé près d’une quarantaine de chercheurs dont 30 sénégalais, 5 français et 1 belge, avec le soutien de l’IRD et du CNRS (Centre National de Recherche Scientifique, France). Quatorze (14) télescopes ont été déployés sur différents sites d’observation dans la région de Fatick et Kaolack.

Cette observation de l’occultation stellaire rentre dans le cadre de la préparation de la mission spatiale LUCY, coordonnée par la NASA et dont le lancement est prévu en octobre 2021 pour un périple de 12 ans à travers les astéroïdes du Système Solaire. Son objectif : survoler un astéroïde de la ceinture principale et six astéroïdes troyens de Jupiter, afin d’améliorer les connaissances sur l’origine des planètes et la formation du système solaire. Une étape préparatoire au survol consiste, pour les astronomes, à déterminer la taille et la forme des astéroïdes. Cette mesure s’effectue lors de leur passage devant une étoile, phénomène appelé occultation stellaire.

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